ChilenoMac: Mac OS X a la chilena

diciembre 30, 2009

AIFF y FLAC: audio sin pérdida en Mac OS X

Hoy me embarco en otro de esos grandes artículos donde aprendo más yo escribiendo que ustedes leyendo, pero no falta quien necesita un poco de información detallada… más aún de estos temas que se ponen cada vez más de moda. Con el advenimiento de los equipos de alta fidelidad a precios asequibles, el sonido ha tomado -a mi gusto- el sitial de calidad que se merece entre los melómanos audiófilos que no son sibaritas (como es mi caso: estudiante universitario sin mucho dinero y amante de la música que suena bien).

Desde la aparición del CD de audio digital, la calidad musical ha ido en constante ascenso. La revolución que significó la aparición del MP3 a mediados de los noventa, y su rápida popularización gracias a internet, llevó la música -por vías legales o no legales- a todos los rincones del mundo, facilitando al usuario medio su disfrute, creación y compartición. Sin embargo, para oídos más finos, el MP3 y otros formatos de audio comprimido son ‘sonido sucio’ y con pérdida de calidad, por lo que aparecieron otros formatos que mantuvieron la calidad de las fuentes originales, para dejarlos contentos. Ese es el tema del artículo de hoy en ChilenoMac.

Los formatos

Existen varios formatos de archivo de audio si pérdida, o sea, que tienen en su código la misma cantidad de información de la fuente de audio original, sin quitar ni un solo bit (a diferencia del MP3, que se genera comprimiendo la fuente de audio original eliminando bits de audio según la calidad que quiera dársele), como el WAV; por lo tanto, si se reconstruye la pista original a partir del archivo, ésta será idéntica a como era antes de codificarse. Hoy les contaré de dos tipos de archivo, para que se hagan un poco la idea de como nacieron, en qué consisten y qué ventajas tienen.

AIFF

El AIFF (audio interchange file format) fue creado por Apple en 1988 a partir del formato IFF, propiedad de Electronic Arts. Es un estándar de audio no comprimido sin pérdida, que almacena sus bits en forma big-endian (o sea, ordena en el archivo los bits como vienen, no los ordena de mayor a menor como cuando se escriben en tipo little-endian). Otras empresas que usan este formato de audio son Silicon Graphics y Adobe, que le da amplio soporte. Un minuto de audio codificado en AIFF ocupa aproximadamente 10 MB de espacio en el disco duro, cuando el audio se encuentra a 44.1 KHz de frecuencia de muestreo y está a 16 bits.

En general, el soporte para este formato es bueno dentro de las aplicaciones nativas de Mac OS X (como QuickTime o iTunes) y pueden ser reproducidos sin problemas. De hecho, los antes mencionados pueden crear archivos AIFF a partir de pistas en CD de audio, pero hay un detalle que debemos considerar: el AIFF generado por ellos será de tipo AIFF-C, una nueva implementación del Apple para el formato que guarda sus bits en forma little-endian, por lo que la categorización de los mismos de menor a mayor convierte a este AIFF en un archivo de audio con pérdida (o sea, comprimido como el MP3).

FLAC

El FLAC (free lossless audio codec) es parte del proyecto Ogg (que data desde 1993), y define el códec creado por la fundación Xiph.org para el audio sin pérdida. Basa su funcionamiento en algoritmos de predicción lineal para reducir las muestras a números no correlativos que se ordenan según la codificación de Golomb-Rice (que consiste en ordenar series de números poniendo primero los más comunes). Éstas son más fáciles de leer, y redundan en una baja del tamaño final del archivo según el tipo de música que se trate (música clásica reduce menos que pop).

Este formato es el más ampliamente usado en internet para la venta de música sin pérdida (soporta audio multicanal) y para compartir archivos sin sacrificar calidad aunque signifique un tamaño mayor. Asimismo, es el preferido para hacer copias de seguridad de CD de audio de los que se teme por su integridad, ya que la cantidad de reproductores físicos y por software que lo soportan es grande. Otro gran argumento a favor de FLAC es que es de código abierto, por lo que incentiva el uso del software libre y, claro, se perfila como un formato que puede ir mejorando con el tiempo gracias a la ayuda de todos.

Existen varias aplicaciones para Mac OS X que reproducen FLAC de forma nativa; una de ellas es Vox, de la que ya hablamos en ChilenoMac. iTunes no maneja de forma nativa los archivos FLAC, y existen varias opciones en internet para forzarlo mediante plug-ins (que no me han funcionado; prueben con Fluke, que es un AppleScript con el que deben abrir la canción en FLAC para que la importe a iTunes).

Mi opinión

La verdad es que ambos tipos de archivo se oyen igual de bien. Claro, hablar de la escucha es una cosa muy subjetiva, que depende mucho del entrenamiento auditivo, de los gustos musicales y del equipo de sonido que se use, pero no solamente yo opino lo mismo: en general, todos los formatos de audio sin pérdida suenan bien. La preferencia por uno u otro ya se decanta por lo que ofrezca, o por sus características, y es allí donde el formato FLAC gana de calle. Está muchísimo más extendido que el AIFF y otros (como APE, WAV y WMA lossless), reproducirlo no es complejo, y un archivo puede pesar razonablemente poco manteniendo íntegra la calidad del mismo.

No tengo rencores sobre AIFF, pero esta vez no hay donde perderse. El formato de código abierto FLAC se lleva los premios, y los audiófilos podemos seguir disfrutando de la música a plena calidad con este formato que promete mucho, y cumple rigurosamente con todo. ¡Viva el código abierto!

Saludos a todos, y disfruten de sus Mac 😀

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5 comentarios »

  1. Un alcance quizás necesario es explicar mejor como se comprimen los archivos de audio.
    Hay una diferencia sustancial en los MP3s. Lame, por lejos el codec más usado, realiza una interpolación lineal desde los máximos y mínimos locales de la FFT de la onda de origen. El otro codec de MP3s famoso es el de Fraunhoffer-IIS (un instituto de investigación de audio Alemán) llamado mp3Pro. No es una marca comercial que suena lindo, sino que interpola al igual que Lame desde los máximos y mínimos de la FFT de la onda, pero con curvas Gaussianas con peso que recuperan de manera mucho más eficiente la información perdida por la codificación. De hecho, un mp3pro es más liviano y suena mejor que un mp3Lame, pero como la tecnología es propietaria y se licencia tanto en encoding como en reproducción, no se hizo tan masivo.
    Buen artículo!

    Comentario por AlCapone — diciembre 30, 2009 @ 10:52 am | Responder

  2. Hola, me parece muy bien que se hable de las maravillas audiófilas en este foro chileno del mundo Mac, viva Chile m*erda!. Creo que se echó en falta a Apple Lossless (ALAC), el verdadero rival de FLAC en el audio sin pérdida. AIFF responde a la arquitectura PCM, al igual que WAV, es decir, formatos nativos sin compresión alguna, lo único que les diferencia es el equipo desarrollador (la eterna batalla entre Apple y Microsoft).

    Si bien la revisión está bastante bien, existe una imprecisión crítica que puede confundir a los usuarios. AIFF, en sus vertientes estándar y AIFF-C, es y siempre será PCM, es decir, un formato estándar para almacenamiento de música no comprimido, idéntico a WAV. AIFF-C no tiene pérdida alguna, por tanto esa comparación con MP3, un Lossy de baja gama (si lo comparamos con AAC y OGG), está totalmente fuera de lugar. La única desventaja que puede representar AIFF-C es la compatibilidad con algunas aplicaciones, pero de su calidad sin pérdidas no se puede decir nada. Te dejo el texto original en inglés de Wikipedia que aclara lo de AIFF-C y su naturaleza en Mac OS X:

    Apple uses this new little-endian AIFF type as its standard on Mac OS X. When a file is imported to or exported from iTunes in “AIFF” format, it is actually AIFF-C/sowt that is being used. When audio from an audio CD disc is imported by dragging to the Mac OS X Desktop, the resulting file is also an AIFF-C/sowt. In all cases, Apple refers to the files simply as “AIFF”, and uses the “.aiff” extension.
    For the vast majority of users this technical situation is completely unnoticeable and irrelevant. The sound quality of standard AIFF and AIFF-C/sowt are identical, and the data can be converted back and forth without loss. Users of older audio applications, however, may find that an AIFF-C/sowt file will not play, or will prompt the user to convert the format on opening, or will play as static.
    All traditional AIFF and AIFF-C files continue to work normally on Mac OS X (including on the new Intel-based hardware), and many third-party audio applications as well as hardware continue to use the standard AIFF big-endian byte order.

    Hasta pronto, y gracias por el artículo.

    Comentario por wkp — enero 16, 2010 @ 8:26 pm | Responder

    • @wkp: me documenté bastante antes de escribirlo, y juro haber leído lo que a fin de cuentas puse en el artículo… pero agradezco mucho tu precisión, para que los lectores aprendan bien de qué va esto.
      En un futuro me dedicaré a revisitar viejos artículos del blog para ponerlos a la moda, así que este alcance tuyo se incluirá, como corresponde. Mencionándote, obviamente 😀
      Gracias!

      Comentario por naissant — enero 16, 2010 @ 9:01 pm | Responder

  3. hola ….la verdad que muy bueno el foro lo que si si pueden poner el link para poder descargarlo….flac.

    Comentario por danny — agosto 17, 2012 @ 10:55 pm | Responder

  4. Sobre formatos no hay mayor duda, la pregunta que me hago es si los formatos sin pérdida requieren también de un convertidor d/a sofisticado, al margen del que viene integrado en la computadora, para entregar la calidad de sonido que poseen.

    Comentario por Rodrigo — noviembre 7, 2012 @ 3:01 pm | Responder


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